De când mă știu, Brighton a fost printre orașele mele preferate din Marea Britanie. O fi de la peisajele splendide cu marea și celebrul dig? O fi din cauza lui Nick Cave? O fi din cauza nebuniei făcute de FatboySlim pe plaja din Brighton în 2002? O fi de la prea mult uitat la Boardwalk Empire și de la asemănarea dintre faleza din Brighton și cea din Atlantic City? Nu știu, dar cert e că orasul ăsta mereu a avut ceva special.

În urmă cu 20 de ani, Brighton & Hove Albion FC era la un meci distanță de retrogradarea din ultima divizie de fotbal profesionist (League 2). Pescărușii au remizat în ultima etapă a acelui sezon, 1-1 în deplasare cu Hereford și au evitat in extremis dezastrul: “It’s a fantastic day for the fans, they’ve played as a big part in this as the players did. Everyone has come together at the right time.” Ai zice că declarația este din acest an de la promovarea în Premier League, însă vorbele datează din 1997 și îi aparțin lui Steve Gritt, managerul lui Brighton de la acea vreme. “This is better than promotion”, spunea și Ian Baird, unul din liderii echipei de atunci. O cursă de supraviețuire care a scos la iveală nu doar lacunele tehnicele ale jucătorilor, dar și pasiunea și atașamentul acestora pentru clubul din sudul Angliei.

În pofida salvării de la retrogradare, patronii clubului de la acea vreme nu au mai anulat decizia ce fusese luată cu câteva luni în urmă și au finalizat vânzarea stadionului pe care Pescărușii își desfășurau meciurile de pe teren propriu, Goldstone Ground. Brighton & Hove Albion urma să joace pentru doi ani la zeci de kilometri distanță, la Gillingham, pe Priestfield Stadium. Echipa a revenit apoi în oraș, evoluând pe Withdean Stadium, un stadion care inițial nici nu fusese construit pentru fotbal. Între timp, în Brighton s-a construit un nou stadion modern și din 2011, echipa s-a mutat pe arena Amex Stadium.

Povestea lui Brighton are multe în comun cu cea a lui Bournemouth. Ambele cluburi din sudul Angliei au fost pe ultimul loc în ultima ligă profesionistă și pe parcursul a două decenii au avut parte de o transformare pe care nimeni nu o anticipa. Într-un reportaj BBC, Mark Clemmit îi aducea o pledoarie lui Dick Knight, cel care a preluat clubul într-un moment dificil în 1997:

“What happened on Monday is just the sensational fulfilment of so many people’s dreams. The one name I keep thinking about is Dick Knight, who sort of galvanised everybody in 1997, because don’t forget not only did they nearly go out of the league, but they lost their stadium then as well. The owners at the time kind of pulled it from under the club, and have never ever been forgiven by the supporters. It was Dick Knight who picked it up by the bootstraps, plus several others that accompanied him – but he was the majority shareholder.”

În ultimii ani, Brighton a mai fost în câteva rânduri aproape de Premier League, ajungând chiar până în play-off-urile de pe Wembley. Cel care i-a condus spre promovare e nimeni altul decât Chris Hughton. Cu experiență în Championship, nord-irlandezul a mai promovat-o și pe Newcastle în 2010 și are în CV și un onorabil loc 11 cu Norwich City în sezonul 2012-2013.

Fondat în 1901, Brighton and Hove Albion a cunoscut perioada de glorie între 1979 și 1983 când a evoluat în First Division (primul eșalon fotbalistic la acea vreme), calificându-se și într-o finală de FA Cup. Un management financiar prost i-a dus pe Pescăruși înapoi în ligile inferioare.

Un mare merit la promovarea din acest sezon îl are Anthony Knockaert, ales și cel mai bun jucător din Championship în actuala ediție. Sclipirile francezului nu sunt însă totul. Chris Hughton a reușit să creeze un grup puternic și asta s-a văzut în toamna lui 2016, când la anunțul veștii că tatăl lui Knockaert a încetat din viață, aproape întreaga echipă a lui Brighton s-a deplasat în Franța pentru a fi alături de colegul lor: “It has been the best thing I have seen in football, to come all the way from England to the funeral. It means a lot for me and my family and I will never forget it.”

Brighton & Hove Albion FC are toate ingredientele pentru a fi o echipă specială în Premier League, iar atipica rivalitate cu Crystal Palace va contribui și ea cu siguranță la spectacol. De altfel, pe fundalul meciurilor celor două echipe, se poate auzi de câteva săptămâni chant-uri cu mesaje trimise în ambele sensuri: “Crystal Palace, we’re coming for you” vs. “Brighton and Hove Albion, we’re waiting for you”.  Noi, ca iubitori de fotbal britanic, nu putem spune decât același lucru: Brighton and Hove Albion, we’re waiting for you!

Surse:

  • documentar The Fans United Part 2 – 1996/97 – The history of Brighton and Hove Albion FC and the end of the Goldstone Ground – Albion Archives
  • Why do Crystal Palace and Brighton hate each other? Eagles and Seagulls rivalry explained – football.london
  • Brighton & Hove Albion: From the brink of disaster to the Premier League – BBC

Dacă vă plac articolele de pe site, ne puteți urmări pe Facebook, Twitter și pe canalul de Youtube.

Comments

comments